Telescopio Hubble osserva le nuvole su un pianeta extrasolare

2 gennaio 2014 - GJ 1214b è situato a soli 40 anni luce dalla Terra, in direzione della costellazione di Ofiuco. A causa della sua vicinanza al nostro sistema solare e alle piccole dimensioni della sua stella, GJ 1214b è una super-Terra facilmente osservabile. Essa transita davanti ala stella madre ogni 38 ore, fornendo agli scienziati l’opportunità di studiare la sua atmosfera quando la luce della sua stella passa attraverso di essa.



Kreidberg, Bean e i loro colleghi hanno usato Hubble di misurare con precisione lo spettro di GJ 1214b ad una lunghezza d’onda del vicino infrarosso, scovando la prova definitiva della presenza di alte nubi che ricoprono il pianeta. Queste nubi nascondono tutte le informazioni sulla composizione e il comportamento della bassa atmosfera e della superficie.

Il pianeta è stato scoperto nel 2009 dal Progetto MEarth, che monitora duemila stelle nane rosse con pianeti.

Precise osservazioni effettuate grazie ad Hubble nel 2012 e nel 2013 hanno permesso alla squadra di scartare l’ipotesi del vapore acqueo. Hubble ha infatti rivelato le impronte chimiche dell’atmosfera del pianeta, permettendo agli astronomi di escludere atmosfere prive di nuvole composte di vapore acqueo, metano, azoto, monossido di carbonio o anidride carbonica.
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